アーカーシャ・クロニクル

 第15話  巨人殺し

 

 ヴィル達は-いよいよ安らぎの森から旅立つ事となった。
ヴィル「テヒシ、ありがとな。本当に助かったよ」
 と、ヴィルは木人(きひと)のテヒシに対し、礼を言うのだった。
テヒシ「気にするな、ヴィルよ。また、いつでも来てくれ。我々は、お主(ぬし)らをいつだって心待ちにしておる。大地と雨の恵みが-お主らに与えられん事を」
 そう言って、テヒシは大きな手をヴィルに対し、差し伸べた。
 その大きな手にヴィルは手を重ねた。
ヴィル「さぁ、行こう」
 そして、ヴィル達、ヒヨコ豆-団は先を進むのだった。

 

 ・・・・・・・・・・
 一方、白百合-騎士団は地元の人々の協力を得て、広範囲に
ヴィル達を探索していた。
ミリト(奴らは必ず、港町を目指す。すでに近辺の港町は封鎖してあるが、それでも万一、港町に入られ、秘密裏に漁船にでも乗られたら、手が出せなくなる。とはいえ、古の森には我々も手が出せない。故に、奴らが出てきた所を捕まえる)
 と、心の中で確認していた。
 すると、ミリトの乳母であり、副隊長でもある聖騎士エリーが-やって来た。彼女は-恰幅(かっぷく)の良い中年女性で、ミリトと違い、華麗さや洗練さは見られなかった。
エリー「ミリトお嬢様。護衛(ごえい)民(みん)の隊長殿が-お見えです」
ミリト「分かった、今、行く。それと、エリー。お嬢様は止めなさい」
エリー「失礼しました。聖騎士ミリト様」
ミリト「さ、早く会いに行こう」
 そう言って、ミリトは護衛民の隊長に会いに行くのだった。

 

 そこには頬に傷のある護衛民の男が待っていた。
ミリト「お待たせしました。聖騎士ミリトです」
護衛民「これは聖騎士ミリト様。お噂は-かねがね。私は-この近辺、つまり、イゼロックの治安を任されておる、レイヴンと申します」
ミリト「では、レイヴン殿。さっそくですが」
レイヴン「ええ。捕縛(ほばく)する対象が古(いにしえ)の森に居るとの事ですが、そこから港町に出るとなると、以下のルートが考えられます。そして、私なら、このルートを選びます。ここらは獣道が-しっかりしており、地元の民が良く利用する道です。そのヴィルという男、中々(なかなか)に、曲者(くせもの)なら、この道を通るでしょう」
ミリト「なる程。しかし、このルートだと、港町まで-かなり迂回(うかい)する事になりますね」
レイヴン「確かに、おっしゃられる通りです。しかし、ここらは高低差が激しく、むしろ、迂回(うかい)してでも、高低差が少ない道を行く方が、逆に近道となります」
エリー「なる程、〈急がば回れ〉、という事ですね」
レイヴン「ええ。聖騎士エリー殿の-おっしゃられる通りです」
ミリト「では、我々、白百合-騎士団が-このルートを押さえるという事で-よろしいでしょうか?」
レイヴン「ええ。お願い-いたします。その冒険者-達は、かなりの手練(てだ)れとの事。我々では対処できぬ可能性が多(おお)いにあります」
ミリト「なら、決まりだ。エリー。すぐに支度(したく)を」
エリー「ですが、ミリト様。もう少し、作戦は練った方が良い
    のでは?」
ミリト「今は時間が勝負だ。急がねば-ならない」
レイヴン「まぁ、何か-あれば、連絡いたしますので」

ミリト「ありがとう、レイヴン殿。よし、出発の準備だ」

 

そして、白百合-騎士団は結果的に、ヴィル達に迫っていくのだった。

 

 ・・・・・・・・・・
 ヴィル達は獣道を進んでいた。
トゥセ「いやぁ、団長も良く、こんな道、知ってますね」
ヴィル「まぁな。だけど、この道は、地元だと有名だからな、もう少し-したら、道を外れるぞ」
トゥセ「了解」
 そして、ヴィル達は道を進んでいくのだった。
 すると、豪快な歌声が-どこからか響いた。
トゥセ「な、なんだぁ?」
カシム「この声・・・・・・。ドワーフのものですね」
アーゼ「ドワーフ。こんな所に」
ヴィル「・・・・・・まさか、この歌声。すまん、ちょっと、見てきていいか?」
トゥセ「団長?」
ヴィル「いや、聞き覚えのある声でさ」
アーゼ「じゃあ、俺が-ここで待ってますから、トゥセでも連れて、偵察に行かれたらどうです?」
ヴィル「そうだな。じゃあ、ここらで休憩していてくれ。三時間しても戻らなかったら、先に進んでいてくれ。まぁ、なるべく-すぐに戻るから」
アーゼ「了解」

ヴィル「トゥセ、行こう」
トゥセ「了解、了解」
 そう言って、トゥセはヴィルの後を付いていくのだった。

 

 しばらく、森を歩いて行くと、ヴィル達は泉に出た。
 そこではテントが張られており、その横で一人のドワーフがたき火でしており、肉を焼いていた。
ヴィル「・・・・・・ギート。ギートじゃないのか?」
 と、ヴィルは-そのドワーフに声をかけた。
 すると、ドワーフは一瞬、怪訝(けげん)そうな顔をするも、ヴィルを
見るや、目を見開き、駆けてきた。
ギート「ヴィル殿?おお、ヴィル殿じゃあ無いかッ!なんだ?おお、本当にヴィル殿か?」
ヴィル「ああ。ギート、久しぶりだな」
 そして、ヴィルとギートは抱擁(ほうよう)を交(かわ)した。

 

 ヴィルとトゥセとギートは-たき火を囲んでいた。
ギート「ほら、肉だ肉。食え食え」
トゥセ「い、いいんすか」
ギート「当たり前だ。たくさん、食え、若いの」
トゥセ「ありがとう-ございます」
 そして、トゥセは骨付き肉をほおばった。
トゥセ「うめーッ!メッサうめー!」
ギート「そうか、そうか」
 と言って、ギートは破顔した。
ヴィル「ギート。申しわけ無いが、俺達は今、急いでてさ。追われてるんだ。あまり、長話できない」
ギート「なんだ。なんだ?穏やかじゃ無い話だな。話して見てくれ」
ヴィル「・・・・・・実は」
 そう言って、ヴィルは-ためらいがちに事情を話し出した。
 それをギートは何度も相づちをうちながら聞き入るのだった。
ヴィル「というワケなんだ」
 それに対し、ギートは『ウゥム』と唸(うな)った。

ギート「しかし、これも運命やも知れぬな。よし、ヴィルよ。ワシも協力するぞ」
ヴィル「いや、だけど。命に関わる事だし」
ギート「なぁに、今のワシは故郷にも戻れぬ、根無し草よ。むしろ、ワシが協力せずして、どのドワーフが協力する?ドワーフは-お主(ぬし)に対する恩義を決して忘れぬぞ。『巨人殺しのヴィル』よ」
ヴィル「照れるな・・・・・・。でも、本当に良いのか?」
ギート「気にするな。しかし、お主(ぬし)も面白い奴よの。まさか、ゴブリンの少女を助けるために、命を張るとは。とても、正気とは思えぬぞ」
ヴィル「はは、我ながら-そう思うよ」
ギート「しかし、だからこそ面白い。それでこそ、英雄ヴィルだ」
ヴィル「ギートはゴブリンを憎くは無いのか?」
ギート「フム・・・・・・。これが、巨人が相手なら話は別だが、ゴブリンからは直接の被害を受けたワケでは無しのぅ。とはいえ、ヴィルよ。お主(ぬし)の理念には賛同できるのだよ。ワシは大陸を放浪して感じた。この世界は危険な状態であると。魔族を激しく憎む国ほど、内部での種族問題が顕著となって居る。そんな気がするのだ」
ヴィル「そういう所は-あるかもな・・・・・・」
ギート「このエストネア皇国(おうこく)も-そうであるし、サーゲニアなどヒドイものだ。あの国には二度と行きたいとは思わぬよ」
トゥセ「サーゲニア・・・・・・」
 と、トゥセは暗く呟(つぶや)くのだった。
ヴィル「どうした、トゥセ?」
トゥセ「え?あ、いや。何でも無いっす。どうぞ、話を続けてください」
ヴィル「・・・・・・ギート、本当にいいのか?君が来てくれるなら正直、とても助かる。心強い味方だ」

ギート「はは、そう言われて、断るワシだと思うか?」
ヴィル「・・・・・・そうだったな。じゃあ、よろしく頼むよ」
ギート「ああ」
 そして、ヴィルとギートは握手を交(かわ)した。
 すると、指笛が聞こえた。
トゥセ「今のってッ」
ヴィル「まずいッ、アーゼ達が危ない」
ギート「よく分からんが、急ぐか?」
ヴィル「ああ」
ギート「よし、なら行こう」
 と言って、ギートは火を一瞬で消し、荷物を持った。
ヴィル「テントは-いいのか?」
ギート「こんなもの要らんわ。急ぐぞ」
 と言って、先に駆け出して行ってしまった。
 それをヴィル達は追う形となるのだった。

 

 一方、アーゼ達は白百合-騎士団から逃げ出していた。
アーゼ(クソッ、これじゃ、トゥセの言ってた夢の通りじゃないかッ)
 と、思いながら、木々を殴りつけるのだった。
 すると、木々は次々と折れていき、障害物となって、
女騎士-達の行く手を阻(はば)んだ。
カシム「ヴィルさん達-の気配が近いです。あと少し、頑張ってくださいッ!」
 との言葉に、アーゼはゴブリンの少女レククを抱え、一気に
ペースをあげるのだった。
 そして、アーゼ達とヴィル達は開けた場所で出会った。
ヴィル「アーゼッ!」
アーゼ「団長ッ!」
 そして、アーゼはヴィル達のもとへと駆けて行った。
アーゼ「そちらのドワーフは?」
ヴィル「味方だ」
 と、短く-やり取りするのだった。
 しかし、気付けば、ヴィル達は完全に白百合-騎士団に包囲されていた。

トゥセ「ヒィ、正夢じゃねぇかよ・・・・・・」
と、トゥセは身震いした。 
すると、聖騎士ミリトが歩み出た。
ミリト「大人しく投降しろ。反逆者の諸君。我が名はミリト。聖騎士ミリト。諸君らが投降を約束すれば、命の保証は確約しよう」
ヴィル「どういう事だ?」
ミリト「お前はヒヨコ豆-団の団長であるヴィルか?」
ヴィル「その通りだ。お前の言っている事が本当だという証拠は?」
ミリト「信じてもらうより他に無い。しかし、せめて誠意を示すため、真実を話そう。私達は-そのゴブリンの捕獲を命じられている。あくまで捕獲であり、危害を加えるつもりは全く無い」
ヴィル「信じられない話だ」
ミリト「だが、本当だ。ある事実が判明したのだ。それは、そのゴブリンが王の血をひいている-という事だ」
ヴィル「王の血を・・・・・・」
トゥセ「じょ、冗談だろ?レククが-お姫様だって言うのかよ?なぁ、ジイさん」
 と、トゥセは黒猫に言うのだった。
黒猫「・・・・・・真実じゃ。確かに、レククは、いや、この方は、センル族の王ヤン・ファトの忘れ形見で-あらせられるのじゃ」
 との言葉に、ヴィル達は-唖然(あぜん)とした。
トゥセ「ま、まじかよ・・・・・・。でも、ジイさんは、こういう冗談は言わねーもんな・・・・・・」

 すると、ヴィルが口を開いた。
ヴィル「だとすると、レククを人質として、利用しようというのか?」
ミリト「端的(たんてき)に言えば、その通りだ」
 とのミリトの言葉に、ヴィル達は-ざわついた。
 そんな中、黒猫に憑依(ひょうい)した老人ゴブリンのトフクと、ゴブリンの少女レククは、ゴブリンの言葉で話をしていた。
ミリト「さらに、もし大人しく投降すれば、貴様らの処遇も悪くはしない。むしろ、無罪放免となる可能性すらあるだろう」
 とのミリトの言葉に、トゥセ達は顔を見合わせた。
ヴィル「レククはどうなる?」
ミリト「レクク?ああ、そのゴブリンの名か。それは、私のあずかり知る所では無い。しかし、人質として、丁重(ていちょう)に扱われるだろう」
ヴィル「子供を・・・・・・それも、女の子を人質にとるつもりかッ!」
ミリト「子供?汚らわしいゴブリンだぞッ!分かっているのかッ!」
ヴィル「・・・・・・お前は何も知らないんだな。レククは、とっても-良い子なんだ。とても、心優しくてさ。花とか、蝶々(ちょうちょ)とか好きでさ。辛い旅も文句、一つ言わずに、言う事を聞いてくれる。そんな子を人質にするだと?それで、貴様の騎士としての誇りは傷つかないのか?」
 とのヴィルの言葉に、ミリトは顔をしかめた。
ミリト「騎士の誇りだと?聖騎士の位を剥奪(はくだつ)され、あまつさえ、反逆者に墜ちた貴様がッ、それを謳(うた)うかッ!」
 と、叫び、ミリトは抜剣した。
 それに対し、ヴィル達や、騎士団の面々は緊張を高めた。

 すると、ゴブリンの少女レククが前に歩み出た。
ヴィル「レクク?」
 レククは目に涙を浮かべながら、口を開いた。
レクク「ごめん、なさい・・・・・・」
 と、たどたどしい言葉で、謝り、騎士団に投降しようとするのだった。
 それを見て、ミリトは-フッ、と笑った。
 しかし、ヴィルは後ろからレククの肩に手を当てた。
ヴィル「言ったろ。お前を守ると。騎士として誓うと」
 とのヴィルの言葉に、レククは困ってしまっていた。
トゥセ「うおおおおッ!もう、知るかッ!団長、やりましょう!こんなのって無いっすよ!どうせ、こいつら、レククがエルフとか人間とかの女の子だったら、こんな事、しないんすよ。それって、やっぱり差別っすよ!」
アーゼ「まぁ、こいつらを信用するのも-どうかと思いますしね」
カシム「ヴィルさん。私は貴方の決断を誇り高く思います」
 さらに、茶猫のケシャも頷(うなず)いていた。
ヴィル「お前ら・・・・・・」
 すると、黒猫に憑依(ひょうい)したトフクがヴィルに頭を下げた。
トフク「ヴィル殿・・・・・・どうか、頼みます。レクク姫を、ククリ島へ・・・・・・、どうか」

ヴィル「ああ、分かってる。そういうワケだ。悪いな」
 そう言って、ヴィルはミリトに剣を向けた。
ミリト「愚かな・・・・・・。なんて、愚かな。せっかくの恩情を無駄にすると言うのか・・・・・・」
 その言葉に、ミリトは魔力を高めた。
 すると、聖騎士エリーがミリトを制した。
エリー「ミリト様。危険です。あの者達は並の者では-ありません。ミリト様が前に出られ、万一の事があれば」
ミリト「エリーッ!あんな反逆者どもに私が劣るとでも?あんな無名の元-聖騎士に私が劣るとでも?」
 との言葉にエリーは困ってしまった。
 すると、予期せぬ人物が前に出た。
 それはドワーフのギートだった。
ギート「お嬢さん、今の言葉は聞き捨てならんよ。ああ、聞き捨てならん」
ミリト「何だ、貴様は?見たところ、ドワーフのようだが、関係無い者は引っこんでいろッ」
ギート「フム。まぁ、落ち着きなされ、お嬢さん。ワシはな、名乗る程では無いが、ギートと言う者だよ」
 との言葉に、聖騎士エリーは少し反応するも、あえて、
何も言わなかった。
ギート「今、お前さんは、ヴィル殿の事を無名と言った。だがな、お嬢さん、この方(かた)はドワーフの国、ストルヘイブにて、英雄と称されておるのだよ」

ミリト「何を冗談を」
ギート「やれやれ、本当に知らぬのか。嘆(なげ)かわしい事だ。しかし、何と言う事か・・・・・・。異国にて英雄と称され、本国では無名とは、皮肉なモノだ」
ミリト「・・・・・・この反逆者が英雄だと?冗談も休み休みにしろ」
 とのミリトに対し、ギートは黙って-にらみつけた。
 すると、ミリトは-その威圧感に気圧(けお)され、口をつぐんだ。
ギート「では、話してやろう。そう、あれは獣魔-大戦が終わり世界が-ようやく復興へと向かっている時の事だった。そう、今より七年前、我が祖国-ストルヘイブに突如巨人族が襲ってきたのじゃ」
 そう言って、ギートは目を瞑(つむ)った。
ギート「ワシらは必死に対抗するも、そもそも、獣魔-大戦にて多くの勇士を失っており、不運な事に、第78代-国王ゴーフィス陛下も崩御なされた矢先の事で、国がまとまっておらんかった。そして、一つ、また一つと、砦が落ちていった」
 そして、ギートは静かに目を開いた。
ギート「ワシらは、近隣諸国に支援を要請した。しかし、誰も助けてくれなんだ。もちろん、ここエストネア皇国にも使者を送った。しかし、返答は色悪いモノだった。やれ、経費が-どうだの、やれ、戦死者がどうだの、そう言った事ばかりで、結局、贈呈した最上級の
ミスリルだけもらって、何も支援してくれなんだ・・・・・・」
 と言い、ギートは悔しそうに唇を噛(か)んだ。
ギート「ワシら-は絶望しておった。既に国土の2割は早くも奪われており、このまま女子供だけでも、難民として逃がそうかと言う案すら出ていた。そんな最中だった。一人の冒険者が噂を聞き、駆けつけてくれた。それが、このヴィル殿だ」
 と言って、ギートはヴィルを見た。
ギート「お主らに分かるか?確かに、ヴィル殿は-たった一人、たった一人であったが、ワシら-が、どれ程、どれ程嬉しかったか・・・・・・。お主(ぬし)らに分かるかッ!」
 と、ギートは目に涙をにじませ叫んだ。

ギート「そして、ヴィル殿は剣技や戦術を分かりやすく丁寧にワシらに授けてくださり、さらに、最前線で指揮までされたのだ。その結果、我らドワーフは未曾有(みぞう)の危機を脱し、再び、平穏を取り戻したのだッ!貴様らは本当に聞いた事が無いのか?巨人殺しのヴィルの名をッ!その名をッ!」
 とのギートの言葉に、白百合-騎士団は、うろたえた。
ミリト「・・・・・・巨人殺し。聞いた事がある。確かに、一人の人間が、ドワーフと共に多くの巨人を倒したと。しかし、その名は・・・・・・確か、巨人殺しのヴォル、では無かったか?」
ギート「・・・・・・・あれ?」
 と、ギートは首をかしげた。
ヴィル「なんか、こっちでは間違った名前で広まっちゃってて
    さ・・・・・・」
ギート「何と言う事じゃ・・・・・・」
 と、ギートは頭に手を当てた。
 すると、聖騎士ミリトが耐えられないように口を開いた。
ミリト「話は分かった。なら、その実力を示してみろ。決闘だ。一対一での決闘。ヴィル。巨人殺しのヴィル。私と決闘をしろ。もし、お前が勝てば、この場を見逃す事を騎士として約束しよう」
 と、ミリトは剣を向けながら宣言するのだった。

 

 ・・・・・・・・・・

 

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